Los prebioticos

Por Dª Gracia Casado, Especialista en Nutrición, colaboradora del C.M.I. Dr. Nougués

Los alimentos prebióticos son considerados una especie de alimentos funcionales, que se definen como: “ingredientes no digestibles que afectan beneficiosamente al organismo mediante la estimulación del crecimiento y actividad de una o varias cepas de bacterias en el colon, mejorando la salud”. Este tipo de alimentos se muestra fundamentalmente, en forma de productos lácteos. Al contrario que los probióticos (compuestos de microorganismos vivos) son por regla general hidratos de carbono no digestibles. Estos alimentos prebióticos estimulan el crecimiento y la actividad de bacterias beneficiosas para la flora intestinal. Uno de los mejores hidratos de carbono ‘no digestibles’ investigados es la lactulosa, si bien, y actualmente, bajo el término alimento prebiótico se encuentran la fibra alimenticia, los fructooligosacáridos (conocidos con las siglas FOS) y la inulina.

  • Fibra alimentaria

Algunos tipos de fibra se consideran prebióticos en cuanto que son beneficiosos pues estimulan selectivamente el crecimiento y/o actividad de bacterias deseables en colon (Bifidobacterium o Lactobacillus), frente a las perjudiciales. Los productos finales de la fermentación de la fibra son tróficos para las células epiteliales intestinales; de este modo se mantiene el equilibrio de la microbiota intestinal, mediante la fermentación y la producción bacteriana de ácidos grasos de cadena corta (AGCC), especialmente acetato, butirato y propionato.

  • FOS

Se trata de un tipo de oligosacárido resistente (fibra totalmente fermentable), y están formados por fructosa. Proceden del ajo, alcachofa y cebolla.

Tienen importantes efectos fisiológicos beneficiosos tales como el efecto prebiótico que los caracteriza, pero también por un efecto de mejora en la absorción de los minerales y disminución de los niveles de colesterol sérico y triglicéridos. Se están incorporando en determinados alimentos como fuente de fibra (nutrición enteral) y por su efecto prebiótico ya comentado.

  • Inulina

La inulina es un extracto natural de la raíz de algunas plantas y forma parte del grupo de los oligosacáridos con la composición de un hidrato de carbono de cadena larga.

Se extrae de la raíz de la achicoria y se comercializa como suplemento nutricional. Pero no solo se encuentra en ella sino que también la podemos encontrar en otros vegetales como la alcachofa, el ajo, la cebolla, el espárrago, el puerro, el trigo y el plátano, también se puede extraer de la piña del agave azul.

Forma parte de la fibra alimentaria y su incorporación a la dieta diaria es de gran importancia pues llega al intestino casi sin digerir por lo que aumenta el desarrollo de las bífidas bacterias. Son numerosas las propiedades y beneficios atribuidas a ella, y de ahí que cada vez se esté incorporando a más productos alimenticios, estando autorizada en Europa desde 2007.

¿Cuál es la diferencia entre un  prebiótico y un probiótico?

Responder a esta pregunta puede resultar  muy complejo o por el contrario, fácil si únicamente nos quedamos con las ideas claves y diferenciadoras, tal y como haremos en nuestro caso.

Como vimos en el capítulo anterior, los  probióticos son bacterias vivas; por el contrario,  los prebióticosson solamente sustancias que ayudan, sin vida, a modo de complementos energéticos para las bacterias beneficiosas. Estas sustancias son añadidas a algunos alimentos para fomentar el desarrollo selectivo de nuestra flora intestinal. En resumidas cuentas, un alimento prebiótico sirve para potenciar otro probiótico, es decir, son complementarios.

Para concluir y haceros pensar, puede que muchos de vosotros incluso hayáis  podido escuchar el término simbiótico al hablar de probióticos y prebióticos, y directamente el pensamiento inmediato ha sido ¿qué significa? Os invitamos a investigar sobre él.

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